European Scholar

BIRT, Theodor Ulrich

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  • Date of Birth: 1852-03-22
  • Born City: Wandsbek
  • Born State/Country: Germany
  • Parents: Frideric & Evelina Haak B.
  • Date of Death: 1933-01-28
  • Death City: Marburg
  • Death State/Country: Germany
  • Married: Emma Olga Martha Scheibler, December 30, 1886
  • Education:

    Study in Leipzig 1872-3,  Berlin, 1873-6; Phil.-habil., Marburg, 1878.

  • Dissertation:

    "Ad historiam hexâmetro Latini symbolae" (Bonn, 1876).

  • Professional Experience:

    Ordinarius in Philologie und Beredsamkeit, Marburg, 1886-1921; Rektor, 1902-3.

  • Publications:

    Das antike Buchwesen in seinem Verhältnis zur Literatur. (Berlin: Hertz, 1882; repr. Scientia, Aalen 1959 & 1974; Claudianus, Claudius: Carmina (ed.) Monumenta Germaniae historica, Auctores antiquissimi 10 (Berlin: Weidmann, 1892; repr. Weidmann, 1981 & Munich: MGH 1981; Eine römische Litteraturgeschichte in 5 Stunden gesprochen. Elwert, Marburg: Elwart, 1894; 2nd ed., 1909); Der Hiat bei Plautus (1901); Die Buchrolle in der Kunst (Leipzig: Teubner, 1907; repr. Hildesheim: Olms, 1976); Zur Kulturgeschichte Roms: gesammelte Skizzen (Leipzig: Quelle & Meyer,1909;  5th ed. 1935); Jugendverse und Heimatpoesie Vergils, Erklärung des Catalepton (1910); Kritik und Hermeneutik. Nebst Abriss des antiken Buchwesens. (Munich: Beck, 1913; 3rd ed. (Handbuch der klassischen Altertumswissenschaft I, 3); Römische Charakterköpfe, Ein Weltbild in Biographien (Leipzig: Quelle & Meyer, 1913; 9th ed. 1932); "Agnostoi Theoi,“ RhM 69 (1914) 342-92; Schiller, der Politiker, im Licht unserer großen Gegenwart. Stuttgart: Cotta, 1916); Die Germanen. Eine Erklärung der Überlieferung über Bedeutung und Herkunft des Völkernamens. (Munich: Beck, 1917); Aus dem Leben der Antike (Leipzig: Quelle & Meyer, 1918; 4th ed., 1925); Sokrates, der Athener. (Leipzig: Quelle & Meyer, 1918); Charakterbilder Spätroms und die Entstehung des modernen Europa. (Leipzig: Quelle & Meyer, 1919; 5th ed., 1930); Von Homer bis Sokrates. Ein Buch über die alten Griechen. (Leipzig: Quelle & Meyer, 1919; 4th ed., 1928); Die Cynthia des Properz (Leipzig: Quelle & Meyer, 1922); Griechische Erinnerungen. Ein Reisebuch (Marburg: Elwert, 1922); Alexander der Große und das Weltgriechentum bis zum Erscheinen Jesu. (Leipzig: Quelle & Meyer, 1924); Horaz' Lieder: Studien zur Kritik und Auslegung (Leipzig: Quelle & Meyer, 1925); Aus der Provence. Reiseskizzen. (Leipzig: Deutsche Bücherei [Reihe], 1927; repr. Rüsch, 1927); Marburger Licht- und Schattenbilder. Erinnerungen. (Marburg: Elwert, 1927); Das Kulturleben der Griechen und Römer in seiner Entwicklung (Leipzig: Quelle & Meyer, 1928); Wie ich lernte. Hamburger Erinnerungen und Stimmungsbilder aus den Jahren 1813 bis 1872. (Leipzig: Quelle & Meyer, 1929); Die Schaubauten der Griechen und die attische Tragödie (Berlin: Gesellschaft für Theatergeschichte, 1931); Frauen der Antike (Leipzig: Quelle & Meyer, 1932); Zur Kulturgeschichte Roms (1935); Das römische Weltreich [Römische Charakterköpfe u. Charakterbilder Spätroms] (Berlin: Knaur, 1941).

    Fiction and Literary Works

    Attarachus und Valeria. Eine lyrische Erzählung von Beatus Rhenanus (Leipzig: Grunow, 1886); König Agis. Eine Tragödie des Beatus Rhenanus in 5 Akten (Marburg: Elwert, 1895); Artiges und Unartiges. Gedichte des Beatus Rhenanus (Marburg: Elwert, 1908; 2nd ed., 1924); Novellen und Legenden aus verklungenen Zeiten (Leipzig: Quelle & Meyer, 1916; 4th ed., 1928); Menedem. Die Geschichte eines Ungläubigen (Stuttgart: Cotta, 1911; 2nd ed.,1921); Von Hass und Liebe: 5 Erzählungen aus verklungenen Zeiten (Leipzig: Quelle & Meyer, 1919); Helle und dunkle Klänge in Gedichten (Leipzig: Quelle & Meyer, 1922); Neue Novellen und Legenden aus verklungenen Zeiten (Leipzig: Quelle & Meyer, 1923); Moderne Novellen (Leipzig: Quelle & Meyer, 1923); Roxane: Ein Alexanderroman in 10 Handlungen (Leipzig: Quelle & Meyer, 1927); Rätsel und Silbenspiele (Marburg: Elwert, 1930); König wider Willen & Achill. 2 Novellen (Leipzig: Quelle & Meyer, 1931).

  • Notes:

          Birt’s early training at the Gelehrtenschule des Johanneums drew him from his early talents in music (his parents had planned that he be a shopkeeper) to classics by Johannes Classen (1805-91) and Adolf Kiessling (1837-1903).  In Bonn he learned epigraphy from Franz Bücheler (1837-1908), archaeology from August Kekulé (1829-96), philology from Theodor Bergk (1812-81), Eduard Hiller (1844-91), and Bücheler. Other mentors included Jacob Bernays (1824-81), Georg Curtius (1820-85), Friedrich Ritschl (1806-76), and Hermann Usener (1834-1905). Once he moved to Marburg for his habilitation, he remained there for the rest of his life.  

          He is best known as a scholar for his edition of Claudian (1892) and his two works on the ancient book, separated by nearly twenty years. Building on the work of Charles Graux (1852-81) and Martin Schanz (1842-1914), Birt concentrated on stichometry and judged that early scrolls were limited by the number of lines (one line, or stichos, equaled a hexameter line), that scribes were paid by the line and most importantly that authors kept the lengths of the scroll in mind as they shaped their works. Thus, the ancient book fulfilled social, cultural, and economic roles well beyond what had previously been supposed. Birt’s research was so precise and his examples so exhaustively described that the book was reprinted nearly a century later. His later study of the scroll in ancient art is characterized by the remarkable number of examples Birt found, the clarity of his explanations, and the influence of the neo-Kantians at Marburg of whose circle Birt was a member.    

          After 1913 Birt began writing popular works on the ancient world, treating Greek literature, everyday life, Alexander the Great, Propertius, Horace and other topics. The books were often reprinted. Under his own name and also under the nom de plume of the German humanist, philologist, and religious reformer Rhenanus Beatus (1485-1547), he wrote historical novels, plays, and poetry. 

  • Sources:

    Autobiography: Wie ich lerne (1929) E. Lommatsch, BBJ 59 (1939) 29-41; bibl. 42

  • Author: Ward Briggs